控制卫星上主板的软件就会把发送的信号内容

威尼斯人集团 1按照原定计划,光帆-A微型卫星将在升空后的第28天展开太阳帆。可惜,升空仅2天后,这颗卫星就当机了。图片来源:行星学会

还记得上周三(5月20日)晚上发射升空的阿特拉斯5型火箭吗?它除了将美国空间的绝密无人航天飞机X-37B送入太空以外,还搭载了一颗微型卫星,名为光帆-A(LightSail-A)。这颗微型卫星由美国的行星协会设计制造,旨在给未来的一系列光帆卫星进行技术验证。

这颗卫星发射升空后一切工作正常,地面站也接收到了卫星每隔15秒就发送一次的“哔哔”信号。然而,好景不长。只过了两天,这颗卫星发出的“哔哔”信号就停止了——而科学家在此之前就已经预料到可能会出问题,而且清楚问题出在哪里了!

按照行星学会 Jason
Davis的说法,这颗卫星现在很可能是当机了,就跟家用电脑死机突然停止响应没什么两样。而卫星当机的原因,说起来简直能把人给蠢哭了。

这颗卫星每15秒就发送一次“哔哔”信号,与此同时,控制卫星上主板的软件就会把发送的信号内容,写到一个名叫“哔哔.csv”的文件里去。随着卫星发送的“哔哔”信号越来越多,这个文件也会越来越大。而当文件的大小超过32M,差不多相当于10首MP3歌曲的大小时,软件系统就会当机。

这显然是一个Bug,而且是一个已经被卫星主板制造方捉到的Bug。制造方在后来更新过的软件版本里修正了这个Bug。但可惜的是,光帆-A卫星上的软件版本,并未包含这项更新。

当然,地面控制人员也不是吃素的,他们提前意识到了这个问题,而且迅速写好了补丁,能够阻止卫星上的软件系统发生当机。当然,地面上写好的补丁,还得通过地面站上传到卫星上,才能发挥作用。就在控制人员等着卫星下一次过境地面站,好上传他们的补丁的时候,光帆-A微型卫星上的软件系统当机了。

威尼斯人集团,对于一台失去响应卡死在那里的电脑,唯一的办法就是让它重启。只要系统重启,存档文件归零,地面控制人员就有足够的时间(确切地说,是差不多2天的时间),给卫星上的系统打上那个补丁,搞定这个Bug。而重启一台电脑,大概有以下两种方式:一是在软件中输入“重启”的指令,就像用鼠标点击开始菜单里的“重启”键一样;二则是拔掉电源再重新插电。

这颗卫星当机之后,截止到本周三,控制中心通过地面站给卫星上传了近20次“重启”指令。卫星完全没有反应。这倒也在地面人员的预料之中,毕竟家里的电脑死机的时候,软件重启也大都是没什么反应的。于是,就只剩下拔掉电源重新插电这一条路可走了。

问题在于,派谁上去拔电源呢?显然,行星学会不可能派一位宇航员上天去给这颗微型卫星插拔电源。

不过,地面人员仍然存有一线希望。太空环境远比地球上要恶劣得多,有各种各样的带电粒子在卫星附近穿梭不止。如果其中某个粒子,以某种恰到好处的方式,撞击到卫星的电路板上,那也有可能产生插拔电源一样的效果,导致这颗卫星自发重启。

这样自发重启,在这样的微型卫星上并不罕见,有时候甚至会在大型卫星上发生。按照经验,这类被称为CubeSat的微型卫星,在发射升空的头3个星期里,就有可能遇到这样的自发重启。而光帆-A卫星的轨道足够稳定,至少能够维持6个月,或许有足够的时间,来等待这样一次不知道会在什么时候发生的自发重启。

地面控制人员正在密切监测这颗卫星,等待它自发重启后再次发出“哔哔”信号。接下来呢?当然是赶紧打上补丁再说啦!(编辑:Steed

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